Olivia, de dos años, había heredado la misma enfermedad que su hermana mayor.

“Como muchas enfermedades, implica una responsabilidad personal, pero ese no es el final. El mantra de ‘comer menos y moverse más’, que he escuchado toda mi vida, no es la respuesta”.

En un caso, un presentador de noticias de WTTG-TV en Washington, DC, envió un tweet criticando a los funcionarios de salud por dar prioridad a los pacientes obesos para la vacuna.

"Me molesta que las personas obesas de todas las edades tengan acceso prioritario a las vacunas antes que todos los trabajadores esenciales", dijo Blake McCoy en el tweet que ya fue eliminado. “Vacunar a todos los trabajadores esenciales. Luego obeso”.

La estación local le dijo al New York Daily News que McCoy fue “suspendido en espera de una revisión adicional” después de eliminar el tweet ofensivo y publicar una disculpa en Twitter, pero los expertos en salud dicen que es otro ejemplo de cómo el sesgo sobre el peso impregna el sistema de salud y la sociedad estadounidense.

Obesidad y COVID-19

Aproximadamente el 40% de los estadounidenses adultos tienen obesidad, según datos de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de 2018. Los estudios han demostrado que las personas con obesidad tienen más probabilidades de tener peores resultados a causa del COVID-19 que otras con un índice de masa corporal (IMC) más bajo.

Investigadores de la Universidad de Carolina del Norte-Chapel Hill descubrieron que las personas con un IMC superior a 30 tenían un riesgo 113 % mayor de hospitalización, un riesgo 74 % mayor de ingreso en la UCI y un riesgo 48 % mayor de muerte, según un estudio publicado en agosto. 2020 en Reseñas de Obesidad.

Al principio, los expertos en salud creían que las personas con obesidad tenían más riesgo de sufrir COVID-19 grave porque la enfermedad también está asociada con numerosos factores de riesgo subyacentes, como hipertensión, enfermedades cardíacas, diabetes tipo 2 y enfermedades crónicas de riñón y hígado.

Pero después de controlar esos factores, los investigadores encontraron que las personas con obesidad todavía tenían un mayor riesgo de contraer COVID-19, dijo la Dra. Rekha Kumar, directora médica de la Junta Estadounidense de Medicina de la Obesidad y profesora asociada de medicina clínica en Weill Cornell Medicine. Esto puede deberse en parte a que el exceso de tejido graso produce más inflamación, dijo.

Algunos pacientes también pueden tener síndrome de hipoventilación por obesidad, un trastorno respiratorio que hace que alguien tenga demasiado dióxido de carbono y muy poco oxígeno en la sangre, según el Instituto Nacional del Corazón, los Pulmones y la Sangre.

"No es por cargar peso", dijo el Dr. Ethan Lazarus, presidente electo de la Asociación de Medicina de la Obesidad. "Sus pulmones están restringidos, por lo que no pueden expandirse para obtener el oxígeno que necesitan". Eso los pone en mayor riesgo de sufrir complicaciones por COVID-19.

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Los expertos en salud afirman que los pacientes con obesidad también tienen un sistema inmunológico deteriorado, lo que no sólo los hace más propensos a enfermedades infecciosas sino que también hace que sea más difícil combatirlas.

La obesidad puede cambiar el estado metabólico de las células inmunitarias y su funcionamiento, dijo la Dra. Nancie MacIver, profesora asociada de la Facultad de Medicina de la Universidad de Duke. El exceso de inflamación puede ser una indicación de que el sistema inmunológico no funciona.

La obesidad y la vacuna COVID-19

El sistema inmunológico alterado de los pacientes con obesidad ha llevado a los expertos a preocuparse por su respuesta a la vacuna COVID-19, especialmente porque estudios anteriores han sugerido que es posible que no respondan tan bien a las vacunas contra la influenza.

Investigadores de la UNC Chapel Hill descubrieron que entre las personas vacunadas, casi el 10% de los pacientes con obesidad estaban infectados con la gripe en comparación con aproximadamente el 5% de los participantes con un IMC más bajo, según un estudio de 2017 publicado en el International Journal of Obesity.

Pero los expertos en salud dicen que los pacientes obesos no deben desanimarse y los instan a recibir la vacuna COVID-19 cuando esté disponible para ellos.

"La gente debería entender la diferencia entre eficacia no efectiva y eficacia reducida", dijo Kumar. "Incluso si una vacuna funciona menos, sigue siendo mejor que que alguien enferme gravemente en una UCI".

A Nece le preocupa que, como paciente con obesidad, otros como ella puedan retrasar la atención en medio de la pandemia debido a décadas de sesgo sobre el peso en el sistema de atención médica.

Semana de concientización sobre la obesidad y el sesgo de peso

El sesgo sobre el peso en el entorno médico se manifiesta de muchas maneras, desde tener batas mal ajustadas y pesar a los pacientes en público hasta diagnosticar erróneamente una enfermedad potencialmente mortal debido a la incapacidad del médico para ignorar el exceso de peso de una persona.

Después de años de sermones sobre el peso y malas experiencias en los consultorios médicos, muchos pacientes internalizan ese sesgo y evitan el tratamiento o la atención preventiva por completo, dijo James Zervios, vicepresidente de marketing y comunicaciones de Obesity Action Coalition.

Nece retrasó su mamografía 15 años para evitar el estrés y la vergüenza de una visita al médico.

“Te cansas de lidiar con eso”, dijo. “Te cansas de la vergüenza y la culpa que te echan encima, y ​​eso no ayuda”.

Pero durante la Semana del Cuidado de la Obesidad , que finaliza el sábado, defensores como Zervios y Nece quieren crear conciencia de que la obesidad no es sólo una enfermedad del comportamiento y puede verse influenciada por la genética, las hormonas e incluso los medicamentos.

También instan a quienes padecen obesidad a buscar ayuda de los proveedores de atención médica a pesar del sesgo de peso, especialmente durante la pandemia.

"Alentamos a las personas a recordar que merecen la atención que merecen y a no aceptar ese tipo de prejuicios y afrontarlos", dijo Zervios. "Todo el mundo merece ser tratado con dignidad y respeto".

Siga a Adrianna Rodríguez en Twitter: @AdriannaUSAT.

La cobertura de salud y seguridad del paciente en USA TODAY es posible en parte gracias a una subvención de la Fundación Masimo para la Ética, la Innovación y la Competencia en la Atención Médica. La Fundación Masimo no proporciona comentarios editoriales.

Ava, de tres años, estaba constantemente enferma. Tenía las encías inflamadas y cada vez que se raspaba la rodilla, se convertía en una infección peligrosa.

Sus padres, Alicia y Jon Langenhop, tenían meses de embarazo de su tercer hijo cuando se enteraron de que la constelación de síntomas de Ava se sumaba a un trastorno hereditario extremadamente raro de los glóbulos blancos, llamado deficiencia de adhesión de leucocitos-1. Aunque los antibióticos y antivirales podían prolongar su vida, la enfermedad se consideraba mortal, normalmente antes del jardín de infancia.

La principal esperanza de Ava, dijeron los médicos a los Langenhops, era un trasplante de médula ósea de alguien que fuera compatible, probablemente un hermano o una hermana.

Olivia, de dos años, había heredado la misma enfermedad que su hermana mayor. Ella también había sido hospitalizada con infecciones.

El bebé en el vientre de Alicia sería la mejor esperanza de las niñas. Dado que ambos padres eran portadores de la rara mutación genética, el nuevo bebé, un niño, tenía un 25% de posibilidades de heredarla también.

Alicia todavía estaba en el hospital en octubre pasado cuando descubrieron que el bebé Landon tenía la mutación. Casi al mismo tiempo, la pareja se enteró de un ensayo de investigación en California.

Los médicos tomarían las células sanguíneas de cada niño, corregirían la mutación y las devolverían. Debería ser una solución permanente, con menos riesgo que un trasplante de médula ósea porque las células sanas serían propias, por lo que sus cuerpos no las rechazarían como extrañas.

Sin embargo, el método se había probado sólo en un niño.

Este es el tipo de investigación que llega a los pacientes casi dos décadas después de que el presidente George W. Bush prohibiera la financiación federal de la investigación con células madre y 16 años después de que los residentes de California aprobaran un aumento de impuestos sobre ellos mismos para apoyar la investigación.

La Propuesta 14 en la boleta electoral del martes pregunta si los californianos quieren continuar con este trabajo, proporcionando $5.5 mil millones para la investigación con células madre durante las próximas tres décadas.

Las células madre se han utilizado para tratar enfermedades raras, como la inmunodeficiencia combinada grave, también conocida como "enfermedad del niño burbuja", y se están probando en afecciones más comunes como la enfermedad de Parkinson, la degeneración macular, la diabetes tipo 1 e incluso enfermedades cardíacas.

"Incluso si un subconjunto de productos en proceso llega hasta el final, cambiará el mundo para los pacientes que actualmente no tienen otras buenas opciones", dijo Sean Morrison, biólogo de células madre en Dallas.

"Es un momento crucial en este campo", afirmó el Dr. Deepak Srivastava, presidente de los Institutos Gladstone, una organización de investigación sin fines de lucro con sede en San Francisco. "Podemos sentir que estamos en un punto de inflexión, donde después de años de descubrimiento y creación de una base de conocimiento, finalmente estamos en un punto en el que una serie de enfoques están llegando a ensayos clínicos".

Cuidado con los tratamientos falsos

Las terapias con células madre no han avanzado tanto como afirman algunas clínicas que ofrecen tratamientos costosos.

Por ejemplo, no se ha demostrado científicamente que inyectar células madre en la rodilla sea seguro o eficaz, pero algunas clínicas cobran miles de dólares por el procedimiento.

"Hay muchas clínicas en todo el mundo, incluso en Estados Unidos, que continúan comercializando terapias con células madre no probadas", dijo Timothy Caulfield, profesor de derecho y salud pública de la Universidad de Alberta en Canadá. "Aprovechan el entusiasmo que ha rodeado esta área para impulsar productos que no están respaldados por buena ciencia. De hecho, todavía no hay muchas terapias con células madre que estén claramente listas para una aplicación clínica amplia".

Una forma de distinguir la buena ciencia de las estafas, dijo Morrison, es observar lo que se promete. Cualquiera que ofrezca tratar diferentes dolencias con las mismas células "multiusos" está vendiendo aceite de serpiente, afirmó.

Hay una amplia variedad de células madre (células madre embrionarias, células madre pluripotentes inducidas, células somáticas, etc.), dijo, y es un desafío determinar cuáles usar contra qué enfermedad.

"Cada enfermedad representa un conjunto diferente de desafíos y pasamos años tratando de desarrollar terapias que sean seguras y efectivas", dijo Morrison, quien preside el comité de políticas públicas de la Sociedad Internacional para la Investigación de Células Madre, una organización científica. "Cuando una empresa afirma que existe una terapia única que puede tratarlo todo, es una señal segura de que solo están tratando de quitarle su dinero".

Células madre en California

Varios investigadores entrevistados por USA TODAY dijeron que la financiación estatal ayudó a poner a California a la vanguardia de la investigación mundial con células madre.

George Daley, biólogo de células madre y decano de la Facultad de Medicina de Harvard, dijo que siente envidia de los investigadores de California que tienen acceso a este dinero.

"California siempre ha sido un lugar muy interesante para dedicarse a la ciencia, pero antes (de la financiación de los contribuyentes), no era exactamente el lugar que estaba en la punta de la lengua como una comunidad poderosa para la ciencia de las células madre", dijo. dicho. "Pero es imposible que hoy no esté entre los tres primeros".

Daley, un líder mundial en este campo, dijo que cree que la financiación estimuló el entusiasmo por la investigación con células madre en general. "Todo el entusiasmo en torno al campo de la biología de las células madre es parte de la razón por la que se ven curas para el cáncer y curas inminentes para enfermedades devastadoras como la anemia falciforme", afirmó.

Aunque la terapia con células madre aún no ha conseguido que nadie se levante de la silla de ruedas, dijo que continúan importantes investigaciones que eventualmente podrían transformar la vida de los pacientes paralizados. "Si nos ha llevado más tiempo de lo que la gente anticipaba, es simplemente el ritmo de la ciencia", afirmó.

La investigación iniciada en el laboratorio de Doug Melton en Harvard pronto podría revolucionar el tratamiento de la diabetes tipo 1, dijo, liberando a los pacientes de la necesidad de inyectarse insulina diariamente.

Srivastava, un cardiólogo, admitió que el campo, respaldado por fondos federales, pasó más de una década buscando tratamientos con células madre cardíacas que nunca tuvieron éxito, posiblemente porque no eran células madre en absoluto.

Ahora, su laboratorio y otros han modificado verdaderas células madre para convertirlas en células cardíacas latentes, dijo, que algún día deberían poder restaurar el tejido dañado por un ataque cardíaco.

El gran obstáculo en este campo, afirmó Srivastava, es lograr que las células maduren completamente en un plato. Los científicos pueden convertir células madre en células inmaduras de muchos tipos diferentes (neuronas, células cardíacas, células de la retina), pero se quedan estancadas en este estado fetal.

Las células cardíacas latentes derivadas de células madre pueden crear alteraciones del ritmo porque son eléctricamente diferentes de las células maduras normales, dijo.

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